(Written August 2008)

Maria Córdoba-Gómez (Nurse Dagmar) has translated Ms. Calderón’s article from the August 10th edition of “El Pais”. The original article in Spanish is followed by the translation. We have been very fortunate in those writers who have followed this story; they continue to find an interesting balance between compassion and the absurd. –John

**********Vuelve la peor obra de teatro**********
Un nuevo montaje redime a ‘Moose Murders’, el mayor fracaso de Broadway
VERÓNICA CALDERÓN – Madrid – 10/08/2008

Arthur Bicknell aún recuerda ese día de 1983. La noche en que celebraba el estreno de su obra de teatro en el teatro Eugene O’Neill de Nueva York y parecía rozar la cúspide de su carrera. Todo cambió poco antes de medianoche, al llegar las primeras críticas. Los invitados comenzaron a irse, y a Bicknell no le permitían leerlas. No se enteró del veredicto hasta que preguntó a uno de sus amigos más cercanos. Le dijo dos palabras: “Las peores”. No hubo una segunda función. Así nació el mito de Moose Murders, el mayor fracaso en la historia de Broadway.

Decir que las críticas eran desfavorables es valerse de un eufemismo. “Insultaría la inteligencia de un público formado por amebas” (The New Yorker). “Si su nombre es Arthur Bicknell, cámbieselo” (CBS). “Moose Murders parece estar dirigida por un hombre constantemente golpeado en la ingle” (The New York Magazine). Frank Rich, entonces crítico de teatro de The New York Times, la calificó como “la peor obra que he visto en Broadway”.

La historia, una “farsa de misterio” según el autor, narra las aventuras de un grupo de personas que, atrapado en una casa en la montaña, vive una serie de asesinatos. Una de las secuencias más memorables muestra a una momia atada a una silla de ruedas, que se levanta para golpear en la ingle a un hombre disfrazado de alce.

¿Cómo sobrevive un escritor joven a un fracaso de tal magnitud? “No fue una experiencia feliz, pero tampoco una catástrofe”, recuerda Bicknell, ahora de 57 años, en entrevista telefónica. “Fue una época dura y una experiencia que cambió mi vida, pero con el tiempo pude hacer las paces con ello. Tenía 32 años, ¡era un bebé!”. Su vida después de Moose Murders lo llevó a la publicidad, el área de la que es director en la editorial Merriam-Webster, en Springfield, Massachusetts. “Y justo cuando habían pasado 25 años de aquella noche y pensaba que lo que quedaba de aquel día había desaparecido, me enteré de lo que estaba haciendo John”.

John es John Borek, un artista conceptual de Rochester, Nueva York. Al escuchar la historia del fracaso legendario, y sin haber tenido contacto anterior con Bicknell, se empeñó en “redimir la memoria de Moose Murders”. “Hay distintas formas de arte, y pensé que la obra merecía una oportunidad”, explica por teléfono. “Mi meta era limpiar la reputación de un artista y lograr que la obra consiguiese su objetivo, que es que la gente lo pase bien”.

Para devolver al público Moose Murders, Borek montó una singular -y heterodoxa- “compañía de teatro”. El reparto lo formaron nueve personas sin experiencia previa (el papel de la enfermera Dagmar, de origen escandinavo, es interpretado por la española María Córdoba, de 25 años). La escenografía la consiguió entre amigos. “Mi idea era montar la obra sin solemnidad, con sentido del humor”.

El estreno fue el día que se cumplieron 25 años de aquella noche aciaga, el 22 de febrero de 2008. La respuesta del público fue tan contundente como sorpresiva. “La gente entendió lo que hacíamos, y les encantó”.

La obra, montada en un foro de arte independiente de Rochester -”no precisamente el escenario más importante del mundo”, señala Borek con sarcasmo-, ganó notoriedad. Los mismos medios que la destruyeron en 1983 recogieron con gracia la “resurrección” de la obra, convertida ahora en una leyenda en los escenarios neoyorquinos. Y la atención derivó en el regreso a Broadway de Moose Murders, que se presentó este fin de semana en dos únicas funciones -las dos gratuitas- en Nueva York, que agotaron entradas.

The Worst Play Returns
VERÓNICA CALDERÓN
Madrid August 10, 2008
A new staging redeems ‘Moose Murders’’, the biggest flop on Broadway.

Arthur Bicknell still remembers that day in 1983– the opening night of his play “Moose Murders” at the Eugene O´Neill in New York City and what should have been the peak of his career. Everything changed when just before midnight the first reviews appeared. The guests started leaving, and Bicknell was not allowed to read the reviews. He did not know the verdict until he asked one of his closest friends. He said two words: “The worst.” There was no second performance. That is how the “Moose Murders” myth– the biggest flop in the history of Broadway –was born.

Saying that the critics were unkind was an understatement. “Would insult the intelligence of an audience consisting entirely of amoebas” (The New Yorker). “If your name is Arthur Bicknell or something similar, change it” (CBS). “Moose Murders seems to be directed by a man constantly bitten in the crotch” (New York Magazine). Frank Rich, critic at that time for the New York Times qualified it as: “the worst play I have ever seen on Broadway”.

The play, a mystery farce according to the author, narrates the adventures of a group of people who, trapped in a mountain lodge, live through a series of murders. One of the more memorable scenes is when a character in a wheelchair wrapped in bandages like a mummy stands up to beat a man wearing a Moose costume in the crotch.

How did a young playwright survive a flop of that magnitude?
“It was not a happy experience, but it wasn’t a catastrophe either”, remembers Bicknell, now 57, in a phone interview. “It was hard and an experience that changed my life, but with time, I could make peace with it. I was 32. I was a baby!” His life after Moose Murders took him to public relations. He currently works in the publishing company Merriam Webster in Springfield, Massachusetts. “And just when 25 years had passed and I thought it had disappeared, I found out that John was reviving it!

John is John Borek, a conceptual artist in Rochester, New York. When he heard the story of the legendary failure, and without knowing Bicknell, he insisted on “redeeming the memory of Moose Murders”. “There are different forms of art, and I thought that the play presented an opportunity”, he explained by phone. “My aim was to clear an artist’s reputation and to restore the original intention of the play which was simply to entertain.”

For the “Moose Murders” revival, Borek set up a singular -and unorthodox- “theatre group”. The cast of nine had little previous experience (the role of the Scandanavian Nurse Dagmar is performed by the Spanish Maria Cordoba-Gomez, 25). The scenery was created by friends.”My idea was create a play without solemnity, with sense of humor!”

The premiere was on February 22, 2008, the 25th anniversary of that fateful opening night.. The audience response was as convincing as unexpected. “The people understood what we were doing and they loved it”.

The play, presented in an independent arts space in Rochester -”not exactly the most mainstream theater space in the world”- said Borek, increased its notoriety. The same media which destroyed it in 1983 received it with grace –a”resurrection”, transformed now into a legend. And “Moose Murders” returned to Broadway and New York two performances – free and sold out.